Jusqu’à présent, le niobium et le tantale, considérés comme «l’or noir», ne pouvaient être obtenus que dans d’autres parties du monde liées à l’exploitation des enfants et aux conflits militaires.

Une équipe de scientifiques a réussi à obtenir, pour la première fois en Espagne, deux matériaux, le niobium et le tantale,  considérés comme «l’or noir» pour la fabrication des téléphones portables et dont l’acquisition est liée ailleurs dans le monde à l’ exploitation Enfance et conflits de guerre.

Des chercheurs du Centre national de la recherche métallurgique (CENIM) ont mis au point une procédure pour récupérer l’étain d’une mine de la province d’Orense et extraire, des scories résultant de ce processus, les deux métaux les plus valorisés par l’industrie technologique pour leurs propriétés chimiques.

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Il s’agit, comme le rapporte le Conseil supérieur de la recherche scientifique ( CSIC ), des premiers composés de ces matières premières qui ont été synthétisés en Espagne dans la première et la seule mine d’extraction qui existe en Europe.

 » Coltan , un terme familier pour le mélange en proportion variable de columbite et de tantalite, est un minéral relativement rare qui contient du niobium et du tantale et fait partie des minéraux stratégiques de l’Union européenne pour ses propriétés de fabrication de la plupart des appareils électroniques qui nous entourent, des téléphones portables aux consoles de jeux vidéo « , a déclaré Félix Antonio López, chercheur au CENIM.

« Le coltan, terme familier pour appeler le mélange, est un minéral relativement rare »

López dirige le projet « Estannio » en collaboration avec les sociétés Strategic Mineral et Krown. Ils cherchent à concevoir des processus pour tirer parti des déchets miniers de la mine Penouta, à Viana do Bolo (Ourense), la seule mine en Europe où ces minéraux stratégiques sont exploités.

La CSIC a rappelé ce mercredi dans un communiqué que la société Rumasa a exploité ce site jusqu’à sa fermeture en 1982 , ce qui a provoqué une grande quantité de déchets contenant ces précieux minéraux.

Il est « essentiel » de trouver une autre alternative aux zones de conflit

Travail des mineurs qu'ils puisent dans la mine du sénateur Edouard Mwangachuchu au Nord-Kivu (RDC) LUCAS OLENIUK (EFE)

Travail des mineurs qu’ils puisent dans la mine du sénateur Edouard Mwangachuchu au Nord-Kivu (RDC) LUCAS OLENIUK (EFE)

L’augmentation rapide de la demande et le fait que son obtention dans d’autres parties du monde est liée à l’exploitation des enfants et aux conflits militaires , comme au Congo, ont rendu « essentiel » de trouver une alternative pour obtenir ces minéraux dans les zones franches. des conflits

Le directeur de Strategic Minerals, Francisco Polonio, a souligné que depuis que la société minière a repris ses activités il y a quelques mois, les radeaux et les décharges de l’ancienne mine sont en cours de traitement et l’exploitation du champ à ciel ouvert, dont ils sont extraits, est en cours de démarrage l’étain, le tantale et le niobium, ainsi que le quartz, le feldspath et le mica ».

À partir des minéraux extraits dans la mine, une équipe de chercheurs du CENIM a développé un procédé qui permet d’obtenir de l’étain de haute pureté et par la suite, à partir des scories, des composés de niobium et du tantale résultants.

« Le niobium et le tantale sont deux éléments avec beaucoup d’affinité chimique et leur séparation sélective est compliquée; pour cela, nous devons d’abord séparer l’étain, puis appliquer un processus laborieux pour obtenir des sels commerciaux de niobium et de tantale, et aussi le faire avec rendements et puretés attrayantes pour une exploitation commerciale « , selon le chercheur du CSIC, Félix Antonio López.

Processus chimiques avec lesquels ces métaux précieux se séparent

Les scientifiques ont mis au point une série de processus chimiques grâce auxquels ils parviennent à séparer ces métaux précieux et à atteindre une qualité commerciale qui ne peut être atteinte avec les méthodes traditionnelles, a rapporté la SCCI.

« Nous avons obtenu des lingots d’ étain d’une pureté de 95% et le premier de sels de niobium et de tantale d’une qualité commerciale pouvant atteindre respectivement 97 et 99% », a expliqué le chercheur.

« Nous avons obtenu des lingots d’étain d’une pureté de 95% et le premier de sels de niobium et de tantale d’une qualité commerciale allant jusqu’à 97 et 99% »

La durée de vie de la mine sera comprise entre 35 et 40 ans au moins, et contrairement à d’autres projets, les travaux de la mine de Penouta n’ont généré aucun rejet social, puisque sa réactivation a généré des emplois dans la municipalité. Il n’y a pas non plus de risque environnemental, car « le processus d’obtention des concentrés ne l’implique pas « , a expliqué le directeur de Strategic Minerals.

Dans le cadre du projet « Estannio », une usine de fusion commerciale a été installée pour obtenir de l’étain à Salamanque et une usine pilote d’hydrométallurgie pour obtenir du niobium et le titiller au CENIM.

Le CSIC a souligné qu’il s’agit de la première exploitation commerciale qui produit simultanément les trois éléments et a informé que le projet étudiera également l’éventuelle obtention de métaux des terres rares, principalement le cérium et le lanthane, également considérés comme stratégiques pour l’Europe.

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